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Ligue des Champions : Les 16 qualifiés sont…

C’est la première fois que l’ensemble des huitièmes de finale est composé uniquement de clubs des cinq ligues majeures. Impossible de ne pas ressentir que c’est la conséquence déprimante et inévitable de la manipulation continue de la structure de la concurrence envers les plus riches, et que cela ajoute au sentiment de similitude qui entoure les matches à élimination directe.

Il n’y a pas beaucoup de matchs potentiels que nous n’avons jamais vus auparavant, et c’est même permettre à des débutants comme RB Leipzig et Atalanta d’accéder à ce niveau.

Et pourtant, la véritable ironie de cette compétition, qui reste une grande compétition, c’est que c’est dans cette similitude que réside l’imprévisibilité la plus sensationnellement divertissante et – ce qui est peut-être moins ironique, étant donné la charge qu’elle représente vers le haut – le plus haut niveau du sport actuel. C’est ce à quoi il est destiné.

De même, la phase de groupes a encore moins de sens, car les « réalités » et les vérités de la période d’avant Noël peuvent être rendues insignifiantes dans un moment de chaos après Noël, sans parler des 180 minutes d’un match nul entier.

Prenons l’exemple du Paris Saint-Germain. Ils ont l’air d’être les favoris et l’équipe la plus forte de la compétition, d’autant plus qu’ils sont motivés par cette plus grande motivation pour finalement la gagner. Sauf que tout cela était exactement vrai l’an dernier, mais que cela ne signifiait absolument rien dans le chaos glorieux de la dernière minute de ce match de dernière minute contre Manchester United en huitièmes de finale.

Et puis il y a Manchester City. Par rapport aux autres saisons de Pep Guardiola dans le club, son équipe n’a jamais été aussi loin de la victoire en Ligue des champions. Mais le fait d’avoir l’air d’être la meilleure équipe d’Europe n’a pas fait beaucoup de différence dans le passé, et il est possible que ce soit précisément leurs problèmes actuels qui font que cette saison tombe bien pour eux.

La reprise de la compétition en février verra le retour de joueurs clés comme Aymeric Laporte et Leroy Sane, avec suffisamment de football derrière eux pour qu’ils se battent en pleine forme, peut-être grâce à de nouvelles signatures et au sentiment qu’ils doivent faire compter cette campagne. Les difficultés de la ligue pourraient soudain s’avérer une force, comme cela a été le cas pour de nombreux nouveaux champions d’Europe au cours des deux dernières décennies.
D’un autre côté, tout cela pourrait tout simplement augmenter la pression, et cela sur un manager et une équipe qui semblent avoir développé des névroses distinctives à propos de cette compétition.

Liverpool, son grand rival anglais, sera-t-il distrait par son propre sens du destin, ou relâché par lui ? Qu’en est-il de l’envie de Lionel Messi de remporter au moins une fois de plus cette compétition avec Barcelone ? Tant qu’il y est, tout est possible. Comme l’ensemble des 16 derniers.

Cristiano Ronaldo a-t-il entre-temps dépassé son meilleur niveau, compte tenu de son bilan relativement médiocre à la Juventus ? On dirait qu’on peut les atteindre et qu’elles n’inspirent pas la même peur. Tout comme le Bayern Munich. Cependant, comme pour City, c’est un peu comme beaucoup de champions d’Europe précédents. Prenons Chelsea en 2012 et tant de Real Madrids.

Ce sont tous ces éléments et ces variables qui élèvent et animent ces phases à élimination directe – et les rendent si passionnantes d’incertitude.

La seule façon de voir les choses à ce stade-ci, c’est peut-être de savoir quels sont les gagnants que vous voudriez instinctivement le plus et quels sont les finalistes que vous voudriez le moins. Dans ce cas, cela ressemblerait à ce qui suit.

Les premiers de groupe : Valence, RB Leipzig, Bayern Munich, Juventus, Ville, Barcelone, PSG, Liverpool.

Les deuxièmes de groupe : Real Madrid, Spurs, Atlético Madrid, Chelsea, Borussia Dortmund, Naples, Atalanta, Lyon.